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Embryons sur commande

Deux chercheurs américains, David Beebe and Matthew Wheeler, de l'université de l'Illinois ont mis au point un appareil qui automatise la fécondation de l'ovocyte et la culture de l'embryon dans la perspective d'une fécondation in vitro (FIV). Réalisé en élastomère transparent, leur appareil contient un réseau de canaux de 0,2 millimètre de largeur et de profondeur où sont installés des embryons. Les chercheurs connectent les canaux à des seringues programmables qui peuvent modifier la position de l'embryon et ajouter ou retirer du liquide. En testant la machine avec des souris, ils ont obtenu de bien meilleurs résultats qu'avec les techniques traditionnelles. Au bout de 48 heures, aucun embryon de souris n'avait atteint la blastogenèse par les méthodes classiques alors que les trois-quarts des embryons de ce nouveau dispositif avaient atteint ce stade. Les embryons ont ensuite été implantés dans des souris et les souriceaux sont nés sans anomalie. Cet appareil permet également d'enlever la pellicule qui enveloppe les embryons à peine fécondés en minimisant les risques. Dans une seconde expérience, les chercheurs ont laissé croître des ovocytes dans les canaux pour les fertiliser avec du sperme. Ils vont à présent tenter d'améliorer leur machine en y intégrant ces deux fonctions, fécondation et culture de l'embryon. Cet appareil pourrait considérablement simplifier les diagnostics pré-implantatoires destinés à repérer des anomalies génétiques. Il reste que la prochaine génération de cette machine à "produire" des embryons va poser de serieux problèmes éthiques. Avec une telle technologie en effet il sera trés facile de sélectionner les embryons selon des critères eugéniques ce qui ne va pas manquer de relancer le débat sur la procréation médicalement assistée et ses conséquences sociales et morales.

New Scientist : :

http://www.newscientist.com/newsletter/news.jsp?id=ns229228

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