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Des souris qui prennent la grosse tête !

Des souris au cerveau surdimensionné viennent d'être créées par des chercheurs américains. C'est ce que révèle un article publié dans la revue Science. Les cortex cérébraux de ces supers rongeurs auraient des similitudes avec celui des mammifères supérieurs dont nous faisons partis. Une unique mutation génétique a permis à Christopher A. Walsh, du Beth Israel Deaconess Medical Center de Boston (Massachussets), d'obtenir des souris qui produisent en très grande quantité une molécule, appelée béta-caténine. Cette dernière est essentielle dans l'évolution des cellules du cerveau au cours de son développement. Aux dires des chercheurs, elle pourrait agir comme un interrupteur sur des cellules favorisant ou non leur devenir en neurones.

Le cortex des mammifères, siége de l'apprentissage et de l'intellect, est plutôt grand. Il est forcé de se « tasser » et de froncer sa surface pour tenir dans des petites boites crâniennes. L'aspect plissé du cerveau est spécifique aux mammifères supérieurs. Le cerveau super-développé de ces souris serait le résultat d'une multiplication intense des cellules précurseurs de neurones, selon Christopher A. Walsh. Normalement le cortex de ces petits rongeurs est plutôt plat et lisse. Dopé à la béta-caténine, les cerveaux de ces souris génétiquement modifiées ont eu un développement tellement spectaculaire qu'ils ont dû se replier sur eux même, obtenant ainsi un aspect humain. Cette découverte pourrait permettre de mieux comprendre les différents processus qui ont marqué l'évolution intellectuelle.

Science : http://www.sciencemag.org/cgi/content/summary/297/5580/328

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