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Le nombre de gènes humains revus à la baisse ?

Combien y a-t-il de gènes chez l'être humain ? Les estimations courantes avancent des chiffres allant de 60 000 à 100 000. Mais cette évaluation repose sur des bases fragiles, comme le rappellent trois études publiées dans la revue Nature, qui avancent respectivement le chiffre de 30 000, 34 000 et 120 000. Mais il semble que les deux premières évaluations soient peut-être les plus réalistes : les chromosomes 21 et 22, complètement déchiffrés, contiennent en effet moins de gènes que prévu. Les chromosomes ne sont pas tous de la même taille. Ils contiennent un ombre variable de gènes, eux-mêmes formés d'un nombre variable de paires de bases, le fondement de l'ADN. Pour estimer le nombre de gènes dans un chromosome sans avoir à le décoder complètement, les chercheurs utilisent des marqueurs nommés EST. On croyait jusqu'ici que le nombre d'EST était équivalent au nombre de gènes. Or, cela n'est plus certain. Les scientifiques pensent à présent que certains gènes n'ont pas d'EST et que d'autres peuvent en avoir plusieurs. Les chercheurs utilisent diverses méthodes pour minimiser les erreurs, mais les résultats varient selon la méthode : le Institute of Genome Research évalue le nombre de gènes à 120 000, tandis que l'Université de Washington le fixe à 34 000. Mais les chercheurs de Genoscope, en France, ont utilisé une méthode différente. Ils ont comparé une partie connue du génome humain (42 %) à celle d'un autre vertébré, le poisson-globe Tetraodon, identifiée à 30 %. La similarité entre les deux génomes leur a permis d'établir que le nôtre compterait environ 30 000 gènes. Ce nombre, très faible par rapport aux chiffres avancés jusqu'ici, est toutefois en accord avec les projections établies à partir des chromosomes 21 et 22, qui comptent moins de gènes que prévus. Quoiqu'il en soit, les chercheurs soulignent que le plus important n'est pas le nombre total de nos gènes mais leur rôle et organisation.

Brève rédigée par @RT Flash

BBC News :

http://news.bbc.co.uk/hi/english/sci/tech/newsid_755000/755702.stm

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