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Le robot Curiosity a découvert une ancienne rivière sur Mars

Le robot Curiosity ne cesse de faire de nouvelles découvertes sur la planète rouge. Il vient de trouver des graviers et cailloux dans une couche de roches d'environ 15 cm d'épaisseur datant de plusieurs milliards d'années. L'observation de ces cailloux ronds et lisses montre qu'ils ont été polis par l'action mécanique d'un courtant d'eau. La forme et la disposition de ces cailloux montrent qu'ils ont été transportés sur de longues distances, sans doute entre le haut du bassin et l'ancienne rivière découverte.

Ces nouvelles photos transmises par Curiosity ne laissent à présent plus aucun doute sur la présence importante, sous forme de lacs et de rivières, d'eau sur Mars. Cette ancienne rivière a été baptisée Hottah en hommage au Hottah Lake au Canada.

William Dietrich, l'un des responsables de la mission Curiosity, souligne que les scientifiques ont même pu déterminer la vitesse du courant : "D’après la taille des graviers, on peut en déduire que l'eau s'écoulait à environ 0,91 mètre par seconde", soit environ 3,3 km/h, et avec une profondeur d'un mètre environ, soit la distance de "la cheville à la hanche", a précisé William Dietrich.

Curiosity a découvert par hasard le lit du ruisseau asséché à Glenelg, un territoire martien fascinant pour les scientifiques puisque différents types de terrains se rencontrent. Sa destination finale est le Mont Sharp, une montagne qu’il devrait atteindre avant la fin de l'année.

Cette découverte de trace d'eau conforte l'hypothèse que la vie a pu se développer sur Mars. Reste à présent à trouver un autre ingrédient indispensable à la vie, du carbone organique. Les chercheurs espèrent que cette découverte pourra avoir lieu sur le Mont Sharp, l'objectif final du robot Curiosity.

Article rédigé par Mark FURNESS pour RTFlash

Space.com

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