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Une protéine de la salive qui protège contre la diarrhée

La diarrhée du voyageur est une maladie fréquente, qui touche plus d'un milliard de cas chaque année. Cette diarrhée, souvent bénigne, peut toutefois entraîner une déshydratation mortelle chez les nourrissons ou d'autres personnes vulnérables. Des centaines de milliers de décès peuvent être attribués à cette maladie bactérienne causée par Escherichia coli entérotoxinogène (ETEC), qui envahit l'intestin grêle avec ses structures en forme de bras appelées « pili ».

Les chercheurs de l'Ecole de Médecine de l'Université de Boston (BUSM) ont exposé des petits intestins humains reconstitués (organoïdes) à la bactérie ETEC en présence et en l'absence de la protéine histatine-5. L'examen au microscope montre qu’en présence d'histatine-5, beaucoup moins de bactéries sont capables de se fixer au tissu entérique : la protéine histatine-5 présente dans la salive humaine modifie les pili de l’ETEC et empêche les bactéries d'adhérer efficacement à l'intestin grêle, explique Esther Bullitt, professeur agrégé de physiologie et de biophysique à BUSM et auteur principal de l’étude.

La salive peut jouer un rôle important dans la protection du corps contre les infections intestinales, montre en substance cette étude. Selon les chercheurs, cette première ligne de défense buccale explique pourquoi il faut un si grand nombre d'ETEC pour infecter un humain.

Ces recherches pourraient permettre de développer une poudre à base d’histatine-5 pour prévenir la diarrhée du voyageur. Mais cette découverte suggère aussi que d'autres protéines salivaires pourraient protéger contre d’autres maladies, dont la gastrite infectieuse, l'intoxication alimentaire ou même la pneumonie.

Article rédigé par Georges Simmonds pour RT Flash

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