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Nouveau type de piles a combustible

Une découverte récente des laboratoires de l'University of Houston3 (TX) sur les piles a combustibles a couches minces ("thin film solid fuel cells" ou SOFCs) pourrait bientôt donner le jour a un nouveau type de production d'energie efficace, compacte et économique. Comparées aux tailles macroscopiques des piles a combustibles traditionnelles qui peuvent remplir des salles entières, les SOFCs ont des dimensions de l'ordre du micron. Pour avoir un ordre d'idée, les chercheurs de Houston indiquent que la taille équivalente de 4 sucres produirait 80 Watts, suffisamment pour alimenter un ordinateur portable, et le volume de 2 canettes de soda jusqu'a 5 kW, de quoi subvenir aux besoins énergétiques d'un foyer. Une centaine de ces systèmes générerait l'équivalent de 100 V, et connectes a la ligne de gaz d'un consommateur, fournirait l'energie nécessaire a un foyer pour une efficacité de 65%, soit deux fois les efficacités aujourd'hui atteintes par les centrales électriques. Ces nouveaux systèmes pourraient aussi devenir la base d'un type innovant de consommation énergétique, ou l'energie non consommée serait stockée dans une matrice générale et constituerait un crédit sur le compte du consommateur. L'autre propriété intéressante de ces cellules est qu'elles opèrent a des températures moindres (500.C), comparées aux piles a combustibles traditionnelles (1000.C). Ces améliorations en température de fonctionnement viennent majoritairement de la diminution de l'épaisseur de la zone électrolyte des SOFC a couches minces. Les chercheurs anticipent une application de leurs piles dans les mois a venir, premièrement pour des organisations gouvernementales comme le DoD pour l'équipement militaire, ou la NASA.

Lettre Etats-Unis Sciences Physiques:

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