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Liaison laser record dans l'espace

Une communication a pu être établie à 25 millions de kilomètres de distance entre la Terre et la sonde Messenger grâce à un rayon laser. Cette mission est partie en 2004 pour un voyage de six ans vers Mercure. Les scientifiques du Goddard Space Flight Center de la NASA ont réussi à réceptionner le signal envoyé par Messenger puis à envoyer vers la sonde un nouveau rayon laser. Pour cela ils ont utilisé l'altimètre laser de la sonde, un instrument destiné à cartographier la surface de Mercure.

Cette expérience, décrite dans la revue Science, est une première. En 1992 un laser avait été envoyé vers la sonde Galileo située à 6 millions de kilomètres, mais aucun signal n'avait été transmis par la sonde. Récemment, deux satellites en orbite autour de la Terre, l'un en orbite basse l'autre en orbite géostationnaire, ont pour la première fois échangé leurs informations grâce à une liaison laser.

L'intérêt de ces communications par laser, comparé aux ondes, est de pouvoir transmettre beaucoup plus d'informations à la fois. La vitesse maximale de transmission entre la Terre et la sonde Mars Odyssey, par exemple, est de 128.000 bits par seconde. Avec un laser cette transmission atteindrait de 1 à 30 millions de bits par seconde.

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