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L'homme de Néandertal savait lui aussi allumer le feu

Selon une étude dirigée par le paléontologue américain Andrew Sorensen, qui travaille à l'Université Leiden, aux Pays Bas, l'homme de Néandertal savait lui aussi faire du feu en percutant des pierres. Pour parvenir à cette étonnante conclusion, ces scientifiques ont analysé plusieurs outils provenant de sites en France datant de 50.000 ans. On savait déjà que ce cousin de l'homme se servait du feu. Mais on ignorait si c'était seulement grâce à des braises naturelles recueillies après des incendies provoqués par la foudre ou des éruptions volcaniques ou bien si, comme l'homme moderne, il connaissait les techniques pour le produire lui-même.

"Nous apportons la première preuve directe matérielle d'une production de feu régulière et systématique par les Néandertaliens ; nous avons trouvé les briquets qui leur ont servi à faire le feu", explique Marie Soressi, professeur de préhistoire à l'université de Leiden, aux Pays-Bas, et co-auteure de l'étude.

Un feu consiste à percuter un silex contre de la pyrite. Les chercheurs ont identifié des dizaines de silex taillés sur les deux faces (bifaces) porteurs de traces qui semblent indiquer qu'ils pourraient avoir été utilisés pour percuter un minerai ferreux comme de la pyrite ou de la marcassite. L'une des techniques pour démarrer un feu consiste à percuter un silex contre de la pyrite. Il se produit alors des étincelles très énergétiques. Si on les fait tomber sur des touffes d'herbes ou des feuilles sèches et que l'on souffle un peu, le feu démarre.

Andrew Sorensen, premier auteur de l'étude, a étudié très attentivement les traces sur ces bifaces qui servaient sans doute aussi à d'autres tâches (découpe de la viande etc.). A l’œil nu, on voit des "traces de percussion en forme de C, qui permettent de déduire l'angle et la direction avec lesquels le biface a frappé la pyrite", indique Andrew Sorensen.

Au microscope, les chercheurs ont également découvert des stries et un poli d'usure bien spécifiques. L'équipe a aussi mené plusieurs expériences sur des répliques de bifaces, en les soumettant à diverses tâches (par exemple écraser de l'ocre pour faire du pigment). C'est lorsque le silex frappait la pyrite que les traces étaient les plus ressemblantes à celles trouvées sur les bifaces néandertaliens.

Le fait d'avoir trouvé des dizaines de bifaces portant ces traces montre qu'il s'agissait bien d'"une technologie répandue chez les Néandertaliens dans cette région il y a environ 50.000 ans", considère Andrew Sorensen. Il ajoute qu'il ne serait "pas surpris" qu'à l'avenir on découvre des bifaces plus anciens, ayant servi eux aussi à faire du feu.

Article rédigé par Georges Simmonds pour RT Flash

Universiteit Leiden

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