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Un nouvel endoscope se mouvant librement dans le tube digestif

Un nouveau type d'endoscope a été présenté par une équipe de chercheurs de Ryukoku University et Medical College, deux établissements d'Osaka, lors d'une conférence internationale portant sur les maladies digestives. Appareil d'un nouveau genre, c'est le premier à être capable de se mouvoir librement au sein du tube digestif et d'en présenter les images. De précédents modèles d'endoscopes ont déjà été développés dans les années 1980 mais après ingestion, 10 heures d'attente étaient nécessaires avant de pouvoir observer le côlon. En outre, ils devenaient très rapidement tributaires des mouvements ondulatoires des intestins, ce qui rendait une observation précise de certaines zones à risque quasi impossible.

Baptisé Maameedo (Sirène), l'appareil télécommandé présente une forme de capsule. D'abord testé dans l'estomac de chiens en 2009, il a ensuite été peu à peu miniaturisé pour atteindre aujourd'hui 2,5 cm de long et 1,2 centimètre de diamètre. L'aimant contenu dans sa fine nageoire caudale en résine est mis en mouvement par l'alternance d'un champ magnétique ce qui octroie à la capsule une forte autopropulsion. Cet aimant puissant permet à Sirène d'explorer l'estomac de patients allongés après déglutition ou bien de parcourir l'intégralité du côlon après insertion anale. Sa vitesse s'élève à 12 centimètres par seconde et sa batterie lui assure une autonomie de 8 à 10 heures. Compte tenu des différentes forces exercées pendant la digestion et les mouvements continus des intestins, deux types de nageoires aux longueurs différentes sont disponibles : de deux centimètres pour un examen de l'estomac jusqu'à quatre centimètres pour un examen du côlon. D'après les chercheurs, Sirène aurait également la capacité de se mouvoir dans l'intestin grêle ce qui restait, jusqu'à aujourd'hui, très complexe.

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