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La NASA peaufine les deux petits robots attendus sur Mars en 2004

Plus de cinq ans après Sojourner, la NASA met la dernière touche à son projet d'envoi sur Mars de deux nouveaux petits robots qui auront pour tâche de récolter des données géologiques sur la planète rouge. Les ingénieurs du Laboratoire de propulsion à réaction (JPL) de Pasadena en Californie sont ainsi en train de tester ces deux robots identiques qui devraient être lancés respectivement en mai et juin prochains dans le cadre d'une mission évaluée à 800 millions de dollars. Lors de la mission Pathfinder en 1997, le robot Sojourner pesant dix kilos avait parcouru péniblement 90 mètres. Cette fois, les deux robots pesant chacun 181 kilos devraient parcourir une distance bien plus longue, sans doute près de 600 mètres, mais toujours à la vitesse d'une tortue. Pour l'heure, les robots ne sont appelés que A et B, mais un concours a été lancé par des étudiants pour leur trouver un nom original. La date-butoir a été fixée au 31 janvier. "Ce qu'on veut faire, c'est mettre deux géologues de terrain sur la surface de Mars", a expliqué mercredi le directeur scientifique de la mission, John Callas. "Que fait un géologue de terrain? Il utilise ses sens, ses bras et ses jambes. Nous avons conçu un véhicule robotisé qui reproduit ces facultés". Les robots, semblables à des buggies dotés de panneaux solaires et d'une antenne haute d'un mètre et demi, examineront roches et sols pour tenter de savoir une nouvelle fois si l'eau a bien coulé autrefois à la surface de Mars. Au terme d'un voyage de sept mois, ces deux sondes plongeront dans l'atmosphère martienne, avant de rebondir sur le sol grâce à des ballons gonflables. Théoriquement, leur durée de vie sera de 90 jours. Pendant ce laps de temps, ils examineront six rochers et passeront au scanner le paysage martien, envoyant sur terre des images, ainsi que des données minéralogiques et chimiques.

NASA : http://www.nasa.gov/releases/2003/index.html

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