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Et la lumière fut dans l'Univers... Mais quand ?

D'après une étude américaine, la lumière aurait eu besoin d'au moins deux étapes pour éclairer notre cosmos. C'est grâce à l'étude de l'hydrogène, l'élément le plus abondant dans l'Univers (environ 75% de sa masse) et de son émission de lumière à une longueur d'onde donnée, que les astronomes peuvent mieux comprendre sa formation.

Situés au centre d'une galaxie, les quasars sont des objets particulièrement brillants. Certains d'entre eux sont assez éloignés de notre système solaire. Ils émettent 10 billions de fois autant d'énergie par seconde que le Soleil. Les premiers quasars furent découverts en 1960 grâce au télescope du mont Palomar, en Californie. Actuellement les astronomes ont répertorié plusieurs milliers de quasars. Selon les spécialistes, les quasars signaleraient des trous noirs géants, et leur dégagement important d'énergie serait dû à la matière qui tombe dans le trou noir. Compte tenu de leur très grand éloignement de la Terre, l'observation des quasars permet aux astronomes d'obtenir des informations sur la naissance et la jeunesse de l'Univers.

Abraham Loeb de l'Université d'Harvard à Cambridge (Etats-Unis) et son équipe ont utilisé les différentes couleurs d'émission de longueurs d'ondes des quasars et de l'hydrogène environnant, afin d'étudier l'apparition de la lumière dans l'Univers. Ils estiment que des étoiles massives qui n'ont vécu que quelques millions d'années après le Big Bang ont précédé les quasars. Selon Abraham Loeb, lors de la mort lente de ces dernières, l'hydrogène intergalactique, en se refroidissant, serait devenu opaque et ne serait redevenu transparent qu'avec l'apparition des quasars. Selon George Djorgovski, cette étude ne fait que confirmer la complexité avec laquelle notre univers s'est formé, et l'apparition de la lumière n'en est qu'une infime partie.

Science & Avenir :

http://sciences.nouvelobs.com/sci_20040226.OBS4943.html

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