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Des scientifiques s'alarment de la disparition accélérée de l'oxygène des océans

Selon une étude récente publiée dans la revue Science, l'oxygène disparaît des océans dans des proportions de plus en plus larges, ce qui menace la vie marine. L'étude, qui a été financée par un organisme international affilié à l'UNESCO (l'Organisation des Nations unies pour l'éducation, la science et la culture), relate que ce problème s'aggrave depuis les années 1950.

En l'espace des 50 dernières années, la superficie d'océans affectés est passée de 4,5 millions à 32 millions de kilomètres carrés dans les eaux proches des côtes et en haute mer. Les cours d'eau de la côte ouest du Canada et  la voie maritime du fleuve Saint-Laurent seraient notamment touchés. « Nous croyons que cet enjeu devrait être examiné et qu'il devrait attirer davantage l'attention », a déclaré Denis Gilbert, l'un des 22 auteurs qui ont cosigné la recherche.

« Tous les animaux doivent respirer de l'oxygène et nous savons que les régions de l'océan qui perdent de l'oxygène sont de plus en plus répandues. Nous voyons les animaux marins qui quittent ces endroits », a ajouté M. Gilbert, qui est aussi scientifique au ministère des Pêches et des Océans.

L'article, qui résume une récente recherche, a trouvé plusieurs cours d'eau en manque d'oxygène dans le monde. Les eaux près des grands fleuves et des centres urbains seraient particulièrement touchées. Les chercheurs ont toutefois décelé d'autres cas en haute mer.

Le volume d'eau complètement dépourvue d'oxygène a quadruplé depuis les années 1950, selon cette étude. Les populations d'animaux marins et la diversité ont largement diminué dans les régions côtières. Dans les eaux les plus profondes du golfe Saint-Laurent, le taux d'oxygène a chuté de 55 pour cent depuis les années 1930. « C'est énorme. Nous perdons déjà de la morue dans les eaux profondes », a soutenu M. Gilbert. Un phénomène similaire a été observé dans le nord de la Colombie-Britannique, selon le scientifique.

Les industries et le secteur agricole rejettent leurs nitrates dans l'océan, ce qui crée de l'efflorescence algale semblable à celle qui peut affecter les systèmes d'eau douce. Mais en pleine mer, c'est assurément le changement climatique qui est le principal responsable, et de loin.

Le changement climatique amène une « triple offensive », explique M. Gilbert. D'abord, les eaux plus chaudes ne peuvent pas absorber autant l'oxygène. Ensuite, les différentes couches de l'océan ne se mélangent pas autant si la partie supérieure est plus chaude - les couches profondes ne sont pas autant aérées en étant exposées à la surface, alors, graduellement, l'oxygène qu'elles renferment est grugé par les bactéries.

Finalement, les eaux plus chaudes forcent les animaux marins à respirer plus rapidement, les amenant à utiliser plus hâtivement l'oxygène disponible. « L'une des raisons pourquoi (les animaux marins) ne peuvent tolérer des eaux très chaudes, c'est qu'ils doivent respirer davantage. Dans ces eaux où ils doivent respirer plus, il y a moins d'oxygène », a indiqué le chercheur.

« Les modèles de réchauffement climatique prédisent que la diminution de l'oxygène sera encore pire d'ici 2100 et continuera de s'aggraver ». Même avec des cibles ambitieuses de diminution des gaz à effets de serre, il y aura un déclin de l'oxygène dans l'eau, selon le modèle. Or, cela ne veut pas dire pour autant qu'elles sont inutiles, selon M. Gilbert.

« Agir sur les énergies fossiles n'aura que des avantages non seulement pour la glace de mer et pour l'acidification des océans, mais aussi pour l'oxygène », a-t-il conclu.

Article rédigé par Georges Simmonds pour RT Flash

La Presse

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