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Homo sapiens toujours plus vieux… et voyageur

Une équipe de recherche dirigée par le Professeur Israël Hershkovitz (Université de Tel Aviv) a découvert le fossile d'un fragment de mâchoire dans une grotte en Israël, qui avance d'au moins 50.000 ans la sortie d'Afrique de l'homme moderne, apportant un nouvel éclairage sur les croisements avec d'autres espèces comme les Néandertaliens. Cette découverte, qui vient quelques mois après celle de fossiles d'Homo sapiens d'au moins 300 000 ans, faite au Maroc en juillet dernier (Voir Edito RT Flash), conforte également l'hypothèse selon laquelle des hommes modernes auraient émigré d'Afrique il y a plus de 220.000 ans.

Avant cette découverte sur le site archéologique de Misliya, situé sur les pentes du mont Carmel, les plus anciens fossiles d'Homo sapiens trouvés hors d'Afrique dataient de 90.000 à 120.000 ans, précisent les chercheurs. Or, selon la datation isotopique, la partie gauche de cet os maxillaire supérieur, portant encore plusieurs dents, remonte à une période allant de 177.000 à 194.000 ans. "Ce fossile est l'indication la plus solide à ce jour que nos ancêtres ont émigré d'Afrique beaucoup plus tôt que nous le pensions jusqu'alors", souligne l'étude.

Cela signifie également que "les hommes modernes avaient potentiellement rencontré d'autres groupes d'humains archaïques pendant cette plus longue période de présence en Eurasie, offrant plus d'occasions d'échanges culturels et de croisements biologiques", explique le professeur Quam. Les scientifiques ont utilisé plusieurs techniques de datation sur le morceau de maxillaire et les dents de Misliya. Ils ont aussi analysé sa forme à l'aide de modèles virtuels en 3D.

Les comparaisons avec des fossiles d'hominidés africains, européens et asiatiques ainsi qu'avec les populations humaines récentes ont montré que le fossile de Misliya provient, sans équivoque, d'un homme moderne. "Tous les détails anatomiques du fossile de Misliya correspondent bien à la morphologie des humains modernes, même si certains traits sont également trouvés chez l'homme de Neandertal et d'autres groupes humains archaïques", précise le professeur Quam.

La voute de la grotte de Misliya s'est effondrée il y a environ 160.000 ans, permettant de protéger jusqu’à aujourd’hui ce fossile et autres matériaux et objets enfouis dans les sédiments. Les indices archéologiques révèlent que ses occupants d'alors étaient des chasseurs capables de tuer du gros gibier comme des aurochs, des daims persans et des gazelles et qu’ils contrôlaient l’utilisation du feu dans des foyers. Ils fabriquaient aussi des outils en pierre similaires à ceux trouvés chez les plus anciens humains modernes en Afrique.

D'autres fossiles plus anciens d'humains modernes ont été trouvés en Afrique mais les périodes et les routes de migration hors du continent africain des Homo sapiens sont essentielles pour comprendre l'évolution de notre espèce, expliquent ces chercheurs.

Article rédigé par Georges Simmonds pour RT Flash

The Guardian

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