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Les bourdons savent détecter les champs électriques émis par les fleurs

On savait déjà que les fleurs utilisaient leurs couleurs, leurs formes et leurs odeurs pour attirer les pollinisateurs mais, selon une étude britannique de l'Université de Bristol, les bourdons seraient capables de détecter et de déchiffrer de faibles signaux électriques émis par les fleurs.

Des tests ont révélé que les insectes pouvaient faire la différence entre plusieurs champs électriques, comme s'il s'agissait de couleurs de pétales. Ces signaux électriques peuvent également signaler aux abeilles qu'une de leurs congéneres est déjà en train de butiner une fleur. Pour détecter ces champs électriques, les insectes utiliseraient leurs poils, un peu comme lorsque nos poils se hérissent au contact d'un écran.

Le Professeur Daniel Robert qui a dirigé cette étude souligne que : "Ce nouveau mode de communication montre à quel point fleurs et plantes peuvent envoyer des informations utiles à leur survie de manière subtile et diverse".

L'étude a montré que lorsque les abeilles s'approchaient d'une fleur, la différence de potentiel, bien que faible, était perçue par l'insecte. Les chercheurs ont par ailleurs observé que, lorsque qu'une abeille se posait sur une fleur, le potentiel électrique de la plante changeait pendant plusieurs minutes.

Les scientifiques pensent que ces variations subtiles de champs électriques permettraient de prévenir l'abeille que la fleur a déjà été visitée et a perdu son nectar. En utilisant des fleurs artificielles contenant de l'eau sucrée, plus ou moins chargées électriquement, ils ont constaté que les bourdons se posent toujours sur les fleurs ayant un champ électrique et évitent celles n'ayant aucune charge électrique ou une charge trop faible.

Le professeur Robert ajoute que "L'évolution conjointe des fleurs et des abeilles est le fruit d'une longue et féconde symbiose et il n'est pas étonnant que leur communication soit si sophistiquée".

Article rédigé par Georges Simmonds pour RT Flash

Science

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